Friday, 23 January 2015

Tell Me, Are You The Youngest In Your Class?


This post is about using superlatives in general and more specifically relative superlatives.


Imagine you are a female studying Spanish and are talking to a relative, a friend or a colleague about your Spanish class.

At some point, the other person says to you: "tell me, are you the youngest in your class?".

In Spanish, the other person could choose to be less formal and say:
Dime, ¿eres la más joven de la clase?

On the other hand, he/ she could choose to be more formal and say:
Dígame, ¿es usted la más joven de la clase?


You DO NOT need be concerned about the degree of formality in the question. Whether the other person uses a more/ less formal register is irrelevant to most choices of reply. In fact, a yes/ no answer may often be sufficient.

However, if you wanted to elaborate a little and use superlatives, remember that being a male/ female is relevant to forming superlatives (such as the youngest) when they apply to yourself in Spanish. So, since you are a female*, perhaps you want to say that:
  • Yes, you are the youngest, in which case you could say:
    • Sí, yo soy la más joven* (yes, I am the youngest)

  • No, you are not the youngest, in which case you could say:
    • No, no soy la más joven* (no, I am not the youngest)
    • No, el más joven es Pedro* (no, the youngest is Pedro)
    • No, la más joven es María* (no, the youngest is Maria)

Now you should practice answering the question:
Dime, ¿eres la más joven de la clase?

*Please see grammar topic below, superlatives

The questions and answers above are examples how superlatives are expressed in Spanish. In Spanish we have two types of superlatives:
  • Absolute Superlatives
  • Relative Superlatives

Absolute Superlatives
As the name indicates, these are superlatives in absolute terms. In other words, superlatives without comparison to anything else.

Absolute superlatives are usually formed by adding -ísimo/ -ísima/ -ísimos/ -ísimas to the corresponding adjective. Table 1 below shows that 'mechanism' at work for some commonly used adjectives.

alto1 altísimo altísimos altísima altísimas
grande1 grandísimo grandísimos grandísima grandísimas
fácil1 facilísimo facilísimos facilísima facilísimas
potente1 potentísimo potentísimos potentísima potentísimas
caliente2 calentísimo calentísimos calentísima calentísimas
feliz3 felicísimo felicísimos felicísima felicísimas
poco3 poquísimo poquísimos poquísima poquísimas
largo3 larguísimo larguísimos larguísima larguísimas
joven4 jovencísimo jovencísimos jovencísima jovencísimas

Table 1 – Absolute Superlatives

1 These are 'standard' absolute superlatives, which are formed by replacing the last vowel with corresponding ending (-ísimo/ -ísimos/ -ísima/ -ísimas).
2 The absolute superlative of calientecalentísimo is an exception (nb. The “i” is removed)
3 Adjectives ending in -z, -co and -go need additional spelling changes:
  • If ending in -z, replace it with a c, as in: felizfelicísimo
  • If ending in -co, replace it with a qu, as in: ricoriquísimo
  • If ending in -go, replace it with a gu, as in: largolarguísimo
4 The absolute superlative of joven is jovencísimo.

Practical examples of absolute superlatives are:
  • Una torre altísima (a very high/ an extremely high tower);
  • Unas casas grandísimas (some very big/ some extremely big houses);
  • El español es facilísimo (Spanish is very easy/ extremely easy);
  • Unos coches potentísimos (some very powerful/ some extremely powerful cars);
  • El horno estaba calentísimo (the oven was very hot/ extremely hot);
  • ¡Felicísimas Navidades! (a very happy/ an extremely happy Christmas!);
  • La paella estaba riquísima (the paella was very tasty/ extremely tasty);
  • Fue un día larguísimo (it was a very long/ an extremely long day);
  • Una persona jovencísima (a very young/ an extremely young person);

Relative Superlatives
Relative superlatives are superlatives in comparative terms. In other words, superlatives in comparison with others within a group.

Relative superlatives are usually formed by adding el más/ la más/ los más/ las más to the the adjective*. Table 2 below shows that 'mechanism' at work for some commonly used adjectives.

alto el más alto los más altos la más alta las más altas
grande el más grande los más grandes la más grande las más grandes
fácil el más fácil los más fáciles la más fácil las más fáciles
potente el más potente los más potentes la más potente las más potentes
caliente el más caliente los más calientes la más caliente las más calientes
feliz el más feliz los más felices la más feliz las más felices
rico el más rico los más ricos la más rica las más ricas
largo el más largo los más largos la más larga las más largas
joven el más joven los más jóvenes la más joven las más jóvenes

Table 2 – Relative Superlatives

* NB There are some Spanish adjectives with special relative superlative forms. Special relative superlatives are shown in Table 3 below:

bueno el mejor los mejores la mejor las mejores
malo el peor los peores la peor las peores
grande el mayor los mayores la mayor las mayores
pequeño el menor los menores la menor las menores

Table 3 – Special Relative Superlatives

Practical examples of relative superlatives are:
  • La más alta de las torres (the tallest towers);
  • Las casas más grandes (the largest houses);
  • Los idiomas más fáciles (the easiest languages);
  • Los coches más potentes (the most powerful cars);
  • El horno más caliente (the hottest oven);
  • Las Navidades más felices (the happiest Christmas!);
  • La paella más rica (the tastiest paella);
  • El día más largo (the longest day);
  • La persona más joven (the youngest person);
  • El mejor vino (the best wine);
  • Las peores películas (the worst films);
  • Los mayores errores (the biggest mistakes);
  • Al menor descuido (at the smallest/ slightest distraction);

Now you should practise the use of superlatives with some examples of your own.

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